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让每个人都可享受音乐:专访iFi Audio CEO Vincent Luke

作者:董鸿钧 图:蔡承融/阅读:111/2017-11-13
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摘 要: 好的音响器材最后会让您享受音乐,无论听好的录音、坏的录音,或是普通的录音,都可以让您忘记Hi-Fi的存在,这才是听音响的真正目的,而无论是Hi-End等级的AMR,或是针对年轻族群的设计的iFi,都可以让您沉浸在聆听音乐的乐趣。

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若您有在关注数字流或耳扩产品,您一定对iFi这个厂牌并不陌生。这个由Hi-End厂牌AMR技术下放而成立的厂牌,主打年轻音响族群,虽然旗下器材大多只有一个手掌的大小,但是各个器材皆有明确的功能与定位,让人可以依据自己的喜好与需求组合出小型音响系统,而且光是看照片,便能感受出其独特的设计以及精致的质感。然而,iFi的产品迟迟未有代理商引进台湾,让台湾的玩家一直只能看着网络上的照片望梅止渴。最近,笙凯终于取得iFi的台湾代理权,而iFi的CEO——Vincent Luke先生,也趁此机会来到台湾,向大家介绍他的公司。


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市场分析师变Hi-End CEO


身材瘦高,讲话十分热情有活力的Vincent,五岁时便从香港移居英国,念书主修经济,后来在金融公司担任市场分析师,剖析各家公司财报。「然而做到后来,他发现自己并不喜欢为大公司尔虞我诈的办公室政治,反而喜欢小公司与同事间亲昵、融洽的合作关系,进而发展出更多可能。」戴着眼镜、身穿白色Polo衫的Vincent如此说道。


「我从小就喜欢听音乐,以前就拥有一部NAD 3020合并扩大机与一对英式鉴听喇叭,黑胶、录音带、CD都有在收藏。因此,成立一间音响公司对我而言是个不错的决定,一来可以满足我的兴趣,二来也可以满足其它人对音响、音乐的兴趣,又可以发挥我在市场分析的专长,分析音响市场的趋势,彷佛公司的未来都可以在我的掌控中。基于这些原因,我于2006年决定成立Abbingdon Music Research(以下简称AMR),针对顶级Hi-End市场,推出唱放、真空管扩大机等器材。」Vincent娓娓道出自己投入音响产业的缘由,眼角中泛着闪亮的光芒,不难看出他对音乐与音响的热爱。


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看见小音响的崛起而成立iFi


然而,Vincent在成立我们看到双声道市场逐渐下滑,耳机市场反而逆势成长,也观察到音响器材越做越小是未来的趋势,于是为了公司的成长,对于市场拥有灵敏嗅觉的Vincent决定于2010年成立iFi,「iFi是AMR旗下专为年轻世代或是耳机玩家成立的厂牌,两者之间的关系就如同福斯汽车与宾利一样。」Vincent也像许多音响玩家一样,喜欢拿车子做譬喻,让人秒懂。


虽然Vincent刚刚说以前在小公司与同事协力达成目标,但是iFi与AMR的员工总数总共高达60-70人,其中在英国便包含15人,在美国有7人,在中国大陆有50人。这些员工之中,有15人负责研发,3-4人负责产品设计,分布于英国与中国,而自有的生产工厂则位于深圳附近。「像过去屡次在国外音响媒体受访的Thorsten Loesch,来自德国,是我们的技术设计师,同时负责AMR与IFI的电路设计,另外我们还有来自中国的程序设计师,去年,我们公司新来了一位法国籍的工业设计师,他之前在曾为汽车公司设计汽车外观,因此接下来我们产品外观将会让人大吃一惊。」Vincent拿出手机,给我们看这位法国工业设计师设计的Soundbar产品,的确让人耳目一新。


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因为iFi主要为年轻族群推出小型器材,器材功能不可能包山包海,因此iFi将音响系统的各个面向拆解,针对每一个环节推出相关器材,而且不吝公布里面所使用的芯片以及电路细节,成为iFi产品的特色以及市场利基,「不知道是不是因为日本的玩家喜欢知道这些技术细节,我们的产品在日本市场十分受到欢迎。像大家都知道,我们喜欢使用德仪BurBrown的芯片,而且就算我们的产品再小,我们还是偏好A类扩大电路以及真空管放大电路,并藉由我们特殊设计的铝合金箱体,达到散热目的。」Vincent认为,不管器材售价再低,体积再小,就是要让人能够享受音乐。对他们而言,选用BurBrown DAC芯片,搭配A类扩大与真空管扩大,才能达到让人享受音乐的目的。


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定位、功能明确的产品策略


Vincent向我们介绍,iFi有四大产品线,包含数字、模拟、电源讯号,以及Retro系列底下的Lifestyle生活风产品,以满足市场金字塔中不同阶层的消费族群,其中数字、模拟等市场竞争比较激烈的产品占了40%,包括各式耳扩与解碼能力不一的DAC。「为了对应市场中千变万化的耳机规格,他们针对不同阻抗、灵敏度的耳机推出不同功率的输出的耳扩,而有的可以调整增益,迎合不同的耳机。」Vincent拿着iFi各式耳扩像我们介绍。


至于电源处理等功能较特殊的调音产品,则占了iFi产品的百分之六十,例如iPower AC/DC转换器,其输出端子的极性可以切换,可供Pro Audio录音室器材还有Stax静电耳机使用等极性与一般器材不同的器材使用。另外外观如同随身碟的iSilence 3.0,可以外接DC电源,直接供电给USB DAC,是专门设计给发烧友的USB电源处理产品,另一款外观类似的iDefender 3.0,在接上计算机后直接切掉计算机内部肮脏的接地,确保DAC不受污染,适合入门玩家使用。如此看来,iFi某一部分产品功能与笙凯Telos十分类似,怪不得Vincent会放心把代理权交给笙凯。


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专为顶级玩家推出的Pro系列


除了功能区别鲜明的micro系列器材,iFi也拥有旗舰级的Pro系列,推出专为各式动圈、平板振膜耳机所设计的iCan,与专为各式静电耳机所设计的iESL。iCan除了可以依据耳机的特性调整增益与输出功率外,也能同时支持DSD与PCM解碼,还可以随时在晶体扩大与真空管扩大电路之间切换,也提供各式的平衡式端子,满足耳机用家的需求。至于针对静电耳机所设计的iESL耳扩,采用他们特制的Pinstripe Permalloy Core Transformer变压器以及电容式电池电源供应,藉此传达清新音质。「现在越来越多耳机厂商推出旗舰级的静电耳机,而且越来越多的高阶动圈或是平板振膜耳机对于耳扩的驱动能力也越来越高,然而我们也发现许多耳机玩家,不只拥有一副旗舰级耳机,这就跟许多女生不只拥有一个名牌包一样。」Vincent对顶级玩家的消费行为做出有趣的分析。


至于IFI推出的lifestyle产品,皆归类于Retro系列底下。目前Retro系列中,有一款Stereo 50,有着竹木贴皮,而且内部采用真空管扩大设计,虽然外观有如70、80年代推出的音响器材,但是功能却丝毫不落伍,除了具备支持PCM 786 KHz与DSD512音檔的USB DAC,另外耳扩、唱放、蓝牙皆一并支持,搭配同系列下外观神似经典喇叭BBC LS3/5的LS3.5,便可组成一套古董味十足、功能又与时俱进的音响系统。「接下来,我们还会推出一款类似Soundbar的音响系统,外观便由我们新来的法国设计师一首打造,而且还有多种音场功能。我们在示范的时候,将其与一对喇叭同时发声,然后中途偷偷将喇叭关掉,结果现场没有人察觉只剩下这支Soundbar在发声,可见其音场效果十分出众。」Vincent兴奋地向我们说。


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方便是促进产品演化的动力


Vincent介绍到此,让我不禁好奇,iFi主打年轻族群,又推出了all-in-one音响系统以及喇叭,那么为什么不直捣核心,推出耳机?Vincent直言,第一,耳机产品竞争实在太激烈了,第二,目前iFi与许多耳机厂商都保持合作关系,大家都会用iFi器材做搭配。如果iFi也推出了耳机,那么其它耳机厂商就会成为他们为竞争者,这样他们就不会使用我们的产品。「如果要做耳机,未来我们可能会推出小巧的入门级耳机,但不会绝对不会推出顶级耳机与现有的耳机厂牌竞争。耳机市场的价格站打得很激烈,相较之下,iFi的产品定位可以保有稳定的市场价格。」Vincent边讲边挥舞着手刀,反映耳机市场竞争之恐怖。


至于Vincent如何看待耳机市场未来的发展?Vincent认为,不论任何市场,「方便」是驱动产品演化最大的动力。「以音乐市场为例,从最早的黑胶,到后来的录音带、CD,再到MP3,再到现在的Spotify,都是朝着便利的方向演进。耳机也是,我认为未来蓝牙耳机等各式无线耳机会主导整个市场,只要产品越方便,就越多人使用,双声道音响市场也是这个趋势。」Vincent发挥市场分析的专才,预测市场趋势。


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我们也好奇为什么iFi不推出自己的DAP?Vincent回答,第一,DAP跟耳机一样,市场竞争太激烈了,只要上淘宝网站看,便可搜寻到成千上万要价不到100美元的DAP;第二,DAP实际上就是个没有通话功能的智能型手机,以Android系统作为系统软件,不容易把声音做好,相反地,我们反而比较容易制造出声音理想的DAC;第三,DAP相对来说还是属于小众市场,大部分的人还是会以智能型手机作为聆听音乐的主要媒介。


说到这,Vincent特别向我们秀出他们最新推出的iOne。他介绍,iOne不仅是一台USB DAC,还具备蓝牙接收功能,与智能型手机、计算机联机,将Spotify、Youtube的音乐透过音响系统播放而出。Vincent深入介绍,为了让iOne拥有良好的音质,除了蓝牙传输采用无损压损的aptX格式,并搭载Burbrown DAC芯片,另外他们也改善XMOS USB接收芯片的内建程序,确保bit perfect传输。「推出iOne,是因为我们发现Spotify是聆听音乐最主要的方式,透过iOne,我们可以让更多人体验在双声道器材聆听音乐的感动。」相较许多音响从业人员感慨年轻人不听CD、不听黑胶,iFi从现代人使用习惯引领他们进入音响市场的方法,十分聪明。


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让人沈浸在音乐的乐趣


最后我们请Vincent形容iFi的声音,Vincent回答,就跟AMR的声音一样,有着模拟、真空管的温暖韵味。「好的音响器材最后会让您享受音乐,无论听好的录音、坏的录音,或是普通的录音,都可以让您忘记Hi-Fi的存在,这才是听音响的真正目的,而无论是Hi-End等级的AMR,或是针对年轻族群的设计的iFi,都可以让您沉浸在聆听音乐的乐趣。」


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